華麗地成功、愉快地自爆:Coleco 公司興亡史

Coleco 這家現已不存在的美國玩具公司,對台灣人來說或許是有點陌生的名字,即使在老電玩迷之間,和重要性與知名度高出許多的 Atari 相較之下,大約也就被視為是早期遊樂器歷史中的一個註腳而已。

然而,它的大起大落,卻隱藏著電玩史上或許最耐人尋味的歷史轉捩點之一。

從皮革到電玩

以美國遊樂器廠商而言,Coleco 創業的時間相當早。1932 年由 Maurice Greenberg 創立的 Coleco,最早期的業務就如其原始名稱「Connecticut Leather Company」所示,與電子消費產品或玩具都完全無關,而是一家以皮鞋廠為供貨對象的皮革公司。

到了二戰結束後的 1950 年代,Coleco 著手銷售以兒童和青少年為對象的皮革工具組,進入 1960 年代之後,則開始販賣塑膠製的兒童游泳池。Coleco 也在這段時期裡將皮革部門出售,不再經手皮製品業務,只有創業時的公司名中「Leather」的頭兩字在後來為人所知的名稱中留下一點痕跡。

1975 年,Atari 的「Home Pong」遊樂器上市之後,很快席捲了全美國的客廳,而許多電子廠與玩具廠見狀,也立刻跟進,想瓜分這座最新發現的金礦。

Coleco Telstar。

 

到了 1976 年,在身為家族企業第二代掌門人的 Arnold Greenberg 主導之下,Coleco 將自己的第一台廣為人知的電視遊樂器 Coleco Telstar 投入了當時正值黎明期的電玩市場。

當時各大小廠牌的 Pong 遊戲機,幾乎毫無例外都採用 General Instrument 公司的 AY-3-8500 晶片做為核心元件。AY-3-8500 可以將一或多個《Pong》類型的遊戲收錄在一塊晶片內,因而能以最低限度的零件數量構成一部電視遊樂器。由於 General Instrument 過於低估這款晶片的市場需求,導致在突如其來的熱潮中一片難求,嚴重缺貨。Coleco 由於幸運地剛好是較早下單的廠商,因此得到優先供貨,是當年市場上少數能夠取得完整訂單量 AY-3-8500 晶片的電玩廠商。

Home Pong 或 Coleco Telstar 這種只能玩單純的內建遊戲的低階遊樂器,無論是產品或市場的壽命都非常短暫,但成功搶得關鍵元件供貨的 Coleco,已經在這第一波遊樂器熱潮中大撈了一票。嚐到了遊樂器所帶來的甜頭,已經成功從玩具廠商化身新興消費電子產品製造者的 Coleco,在往後的幾年裡繼續與 Atari、Mattel 這類對手競爭,推出更新穎、功能更強大的電視遊樂器。

ColecoVision 主機,控制器是很詭異的電話鍵盤狀,但手把插槽相容於 Atari 2600 與 SEGA Mega Drive。

ColecoVision 與《大金剛》

1982 年,Coleco 以功能更強的新主機 ColecoVision 重返家用電視遊樂器市場。作為 Atari 2600 的對手,ColecoVision 的賣點是其幾乎與翌年發售的 SEGA SG-1000 和(初期)MSX 電腦同等的高性能。而且 ColecoVision 還有一大殺手鐧——隨主機同捆販售由任天堂大型電玩移植而來的《大金剛》卡帶。

當時在美國,正是任天堂的大型電玩機台《大金剛》大受歡迎的時候,而 ColecoVision 幾乎是完整地在家用主機上重現了這款熱門街機遊戲,「在家就能玩到完整移植的大型電玩」成了最有衝擊性的廣告台詞,也讓 ColecoVision 的行情如日中天、水漲船高。

有趣的是,這個在日本不曾發售過的 ColecoVision 版《大金剛》,是它的第一個家用主機移植版,而任天堂授權自家遊戲完整移植至其他廠商的主機,這也是頭一回。Coleco 與任天堂著手開始交涉授權及移植事宜時,是在 1981 年底,當時《大金剛》才剛在 10 月出貨兩千組基板到美國替換慘遭滑鐵盧的《雷達鏡》,還在準備第二批的階段。

雖然《大金剛》大型電玩最終在美國賣了六萬七千台機台,但此時《大金剛》還沒真正開始爆紅,任天堂內部對《大金剛》是否能成功,看法也非常分歧,剛成立不久的美國任天堂甚至有員工悲觀到開始準備求職。

華麗地成功

當時以 Coleco 代表身分拜訪京都任天堂總公司的 Eric Bromley,偶然注意到陳列的《大金剛》機台。和對自家新產品抱著莫大不安的美國任天堂社員不同,Eric Bromley 對《大金剛》大為驚豔,趕緊(等到美國時間早上七點)就立刻打越洋電話給 Arnold Greenberg,說他找到了「最棒的遊戲」——對《大金剛》和宮本茂很有信心的山內,向美國客人開出了「授權費用每塊卡帶 1~2 美元,但要支付 20 萬美元前金」的條件,而最後達成的協議是「每塊卡帶授權費 1.4 美元」,是相當低廉實惠的價格。

於是,《大金剛》就這樣移植到了 ColecoVision 上,在 ColecoVision 主機發售的第一年,就賣出了第一批出貨量的 50 萬台,隔年(1983)更達成出貨 100 萬台的紀錄。

就連那間似乎無所不在的普澤公司,也曾在 Coleco 傳奇中插上一腳:它們是目前為止已知唯一曾經生產過 ColecoVision 相容機(「創造者 50」,1986 年)的台灣廠商,甚至還以「Telegames Personal Arcade」的名字賣到北美。

台灣普澤仿製的「創造者50」ColecoVision / SEGA SG-1000 相容機。

即使 ColecoVision 獲得相當成功,但 Coleco 似乎是一家想要通吃的公司。基於分散風險,Coleco 也向 Atari 2600、Mattel IntelliVision 等對手提供遊戲軟體,甚至還推出了 Atari 2600 的山寨機 Coleco Gemini。這還不夠,Coleco 甚至還發售了能在自家主機上玩 Atari 2600 遊戲的「卡帶轉換器」——這個恐怖的周邊,相當於今天 PS4 出了個可以接 USB 插 Switch 卡匣的讀卡機——Atari 自然忍無可忍,一狀把 Coleco 告上了法院。

https://youtu.be/fZz5WywJ-es

1983 年的 Atari Shock 終究還是摧毀了美國的遊樂器市場與產業。在這種背景下,家用電腦(Home Computer)在美國日漸興盛起來,Coleco 也趁著這股風潮推出了家用電腦 Coleco Adam。除了完整的電腦本體之外,甚至還有與 ColecoVison 雙機合體的擴張模組版本,但穩定性與性能欠佳的 Coleco Adam 終究無法勝過當時的霸主 Commodore,Coleco Adam 就這樣失敗了。

雖然遊樂器市場面臨崩潰、新產品 Coleco Adam 電腦也鎩羽而歸,1983 年的 Coleco 依然利潤豐厚,這是因為公司的另一樣玩具產品「椰菜寶寶」(Cabbage Patch Kids)這年在美國掀起了一場狂熱流行。在光是靠塑膠娃娃玩具就可以賺到合不攏嘴的情況下,1984 年 8 月,Coleco 很乾脆地把(雖然不比以往但仍有營利的)ColecoVision 遊樂器生產線關閉,1985 年初更結束一切電玩、電腦相關業務。

愉快地自爆

然而玩具的流行往往是一次性的,把所有資源押在椰菜寶寶的 Coleco 徹底打錯了如意算盤。到了 1984 年底,椰菜寶寶的市場需求已經落到最盛期(同一年年初)的三分之一以下。往後的幾年當中,Coleco 不斷收購其他非電子玩具廠商或品牌,雖然在娃娃玩具領域仍偶有佳作,但由於過度的無用投資、浮濫收購,以及生產了太多隨著風潮退去而賣不掉的椰菜寶寶,在巨量的庫存壓力與金流周轉不靈壓迫之下,Coleco 終於在 1988 年申請破產、1989 年倒閉,結束了五十七年的歷史。

如今「Coleco」這個品牌,以及椰菜寶寶的相關權利,都已經各自落入其他公司的手中。Coleco 靈活轉換核心業務,隨時準備切離收益不佳產品的經營姿態,為它帶來莫大的成功,但最後也是同樣的「積極進取」,讓這家公司走上了自我毀滅的道路。

歷史的偶然

任天堂與 Coleco 之間,除了《大金剛》之外,還有一個十分耐人尋味的小註腳。事實上,任天堂曾經嘗試爭取 ColecoVision 主機在日本的代理銷售、販賣權利,由於最後這份生意並沒有談成(ColecoVision 並未在日本正式發售過),任天堂才決定自行開發電視遊樂器主機——最後的成果,就是如今世人熟知的紅白機。

假如當時雙方談成了這筆生意,也許今天我們就會生活在某個「紅白機不曾存在」的平行世界線裡,也未可知。

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